Rumah Pertukaran: Cara Terbaik untuk Perjalanan dengan Kanak-kanak

Penulis dan anak-anak, Versailles, 2009. Foto: Patrick Perkins

Percutian dengan anak-anak adalah mahal. Dan mari kita hadapi: untuk ibu bapa, bercuti dengan anak-anak tidak betul-betul santai. Tetapi, saya dapati, mereka boleh menjadi cantik ajaib - dan walaupun agak berpatutan.

Apabila kita mempunyai anak keenam kita, saya takut kita tidak akan dapat mengembara sebagai keluarga. Hanya hidangan restoran untuk lapan orang mahal, walaupun dengan menu kanak-kanak dan semua orang minum air; berlipat ganda dengan tiga kali namun banyak hari cuti, dan itulah nasib kecil di sana. Dan kemudian, hotel - mereka bukan sahaja mahal, tetapi juga logistik sukar apabila anda perlu menempah sekurang-kurangnya dua bilik.

Kemudian seorang kawan mencadangkan supaya kami mencuba pertukaran rumah. Beliau adalah ahli HomeLink, sebuah organisasi yang memudahkan perdagangan rumah dengan keluarga di seluruh dunia. Dia telah bertukar-tukar apartmen Manhattan setiap musim panas untuk tempat-tempat di Eropah, Amerika Selatan, dan Asia selama lebih dari dua puluh tahun.

Dia menjelaskan bahawa anggaran yang bijak, semua yang anda perlu bimbang adalah tiket penerbangan ditambah sejumlah kecil yang diketepikan untuk muzium dan lawatan lain. Dia selalu membeli makanannya di kedai runcit tempatan dan memasak makanannya di rumah tempat tinggalnya. Anda mesti makan apa-apa, dia menjelaskan, jadi ia tidak seperti itu perbelanjaan tambahan. Sebaik sahaja dia berkata demikian, kami menyedari ini mungkin pilihan yang sebenarnya kami mampu.

Tetapi kami ada soalan. Bagaimana dengan barang-barang berharga? Bagaimana dengan privasi? Dia memberitahu kami untuk mengunci apa sahaja yang kami gugup - tetapi juga menjelaskan bahawa komuniti pertukaran rumah adalah kumpulan pemilihan diri, dan rumah pertukaran adalah latihan yang saling mempercayai. Dalam dekad beliau menggunakan perkhidmatan itu, dia tidak pernah mempunyai satu masalah.

Kami pergi ke laman web untuk meneroka. (Anda boleh melihat penyenaraian secara percuma, tetapi apabila anda ingin menyenaraikan rumah anda sendiri, anda membayar yuran langganan tahunan.) Kami melayari senarai semua jenis di seluruh dunia, dari pangsapuri studio di bandar-bandar besar, ke rumah-rumah di pinggiran bandar yang tidak jelas, ke rumah ladang besar di lebih banyak kawasan luar bandar.

Kami menapis carian kami supaya laman web itu hanya akan memaparkan tempat yang cukup besar untuk keluarga kami - dan kemudian kami sangat teruja apabila sepertinya ini sebenarnya boleh berfungsi. Kami melanggan, menyenaraikan rumah kami, dan menghantar pertanyaan. Apabila anda menyenaraikan rumah anda, anda boleh menentukan berapa kali tahun anda tersedia, dan sama ada atau tidak anda akan membenarkan kanak-kanak atau haiwan peliharaan atau merokok atau apa-apa lagi. Anda juga boleh meminta penjagaan haiwan peliharaan anda (kami telah menjaga ikan, kura-kura, kucing, dan arnab di pelbagai bursa kita) atau memilih rancangan lain (kami sentiasa menaiki anjing kita dengan penjaga yang dipercayai).

Sebaik sahaja anda mencari seseorang yang berminat untuk bertukar, kedua-dua pihak menandatangani perjanjian yang disediakan oleh perkhidmatan yang menentukan tarikh dan menyenaraikan logistik penting seperti butiran insurans kereta dan bagaimana anda akan bertukar kunci. Selepas itu, apa yang perlu anda lakukan adalah memikirkan bagaimana anda sampai di sana.

Kami akhirnya membuat pertukaran pertama kami dengan keluarga Perancis dari sebuah kampung di sebelah barat Versailles. Rumah mereka yang selesa dan selesa berada di jalan yang tenang di pinggir tanah ladang yang indah, tetapi hanya mengambil masa setengah jam untuk memandu ke Paris. Kami tinggal selama tiga minggu, bersilih ganti setiap hari antara lawatan bandaraya (Louvre, Arc de Triomphe, dan lain-lain) dan penerokaan pedalaman (Giverny, Fontainebleau, Normandy). Kami berbelanja di boulangerie kampung serta di supermarket berdekatan, makan sarapan pagi dan makan malam di rumah hampir setiap malam.

Untuk makan tengah hari setiap hari, kami berkelah untuk mengambil bersama kami dalam pengembaraan kami. Kami makan roti sandwic dan buah-buahan kami yang duduk di atas garisan Seine dan di tangga katedral Chartres dan di taman sapu tangan dekat biara Mont Saint-Michel dan di taman-taman yang mengelilingi Versailles. Tidak ada yang bosan dengan piknik kami. Saya suka hidup seperti membeli-belah tempatan di pasaran, mengenali bahagian-bahagian yang kurang menarik di kawasan serta tempat-tempat yang lebih terkenal, dan melihat kehidupan sebenar di negara-negara asing seperti.

Adalah lazim (tetapi tidak wajib) untuk berkongsi hidangan pertama atau terakhir dengan keluarga pertukaran anda. Sebaik sahaja kami pulang ke rumah, kami makan malam dengan keluarga Perancis kami sebelum mereka pergi ke lapangan terbang. Di tengah-tengah cerita perdagangan pelbagai eksploitasi kami, kami mengaku kami telah mematahkan salah satu mainan kecil anak-anak mereka; mereka mengakui pula bahawa mereka akan menghancurkan wineglass. Dan itu? Adakah kerosakan yang paling kami alami dalam semua pertukaran yang telah diikuti.

Perjalanan yang menakjubkan itu adalah yang pertama dari beberapa. Kami tidak pernah berani mencari tempat yang jauh untuk tinggal, kerana kami akan keluar dan sepanjang hari, bagaimanapun - tetapi kami sudah cukup manja. Pada perjalanan kedua kami, kami pergi ke London dan tinggal di sebuah rumah berkembar batu yang indah di pinggir bandar Twickenham.

Seterusnya datang ke Burgundy, di mana kami bernasib baik untuk tinggal di mini-chateau 16-bilik tidur yang dikelilingi oleh ladang-ladang anggur dan ladang gandum. Musim panas lalu, kami bertukar dengan keluarga yang tinggal di luar Blois di Lembah Loire. (Ya, kami pergi ke Perancis banyak.) Rumah batu indah mereka duduk di dalam sebuah taman kebun berdinding dengan kolam renang dan teres untuk makan di mana kami akhirnya makan sebahagian besar makanan kami.

Suami penulis dengan empat daripada enam anak mereka, Blois, 2017.

Satu lagi perkara hebat mengenai pertukaran rumah adalah kelonggaran yang anda miliki sebagai sebuah keluarga. Anak kecil memerlukan tidur? Tiada masalah. Tidak mahu membungkus sebulan? Kami biasanya berpakaian 3-4 pakaian setiap dan kemudian melakukan cucian setiap beberapa hari. Rasanya seperti mengambil nafas dari bersiar-siar dan hanya bermain di halaman belakang atau menonton filem? Atau mungkin cuaca buruk, dan apa yang paling baik adalah meresap ke perapian dan mengerjakan teka-teki bersama dan makan makanan ringan sepanjang hari? Mudah dilakukan, tanpa tekanan dari pengemasan hotel, dan banyak ruang tambahan untuk berkeliaran.

Pertukaran boleh diatur untuk jangka masa yang saling menyenangkan. Kami cenderung untuk perjalanan selama tiga minggu, yang memberi kita banyak masa untuk mendapatkan jet lag dan meneroka persekitaran kami dengan pantas. Kereta sering dimasukkan dalam perjanjian pertukaran, tetapi ia adalah keluarga jarang yang mempunyai kenderaan yang cukup besar untuk kami. Dalam dua bursa Perancis kami, kami menyewa kereta, tetapi tahun kami pergi ke London, kami menggunakan kereta kecil Volkswagen Polo untuk perjalanan runcit dan mengambil kereta api di mana-mana sahaja.

HomeLink juga menyediakan pilihan untuk pertukaran hospitaliti atau pertukaran bukan serentak. Beberapa tahun yang lalu, keluarga Australia berhubung dengan kami dan bertanya sama ada kami bersedia menjadi tuan rumah selama beberapa hari. Kami mempunyai rumah tamu kecil di hartanah kami, jadi kami gembira untuk menggunakannya sebagai pangkalan sementara mereka mengembara di California. Kami mempunyai beberapa hidangan bersama mereka dan akan melawat mereka pada waktu petang apabila anak-anak kita berada di dalam kolam bersama-sama. Mereka cantik, dan ketika kita tidak mempunyai rancangan segera untuk melakukan perjalanan ke Down Under, kita tahu bahawa jika dan ketika kita lakukan, kita akan mempunyai tempat tinggal bersama orang yang kita suka dan percaya.

Beberapa musim panas yang lalu, kami tidak dapat melakukan perjalanan untuk pelbagai sebab, tetapi kami telah menubuhkan pertukaran belia HomeLink untuk salah seorang anak perempuan kami, yang berusia lima belas pada masa itu. Dia menghabiskan masa tiga minggu dengan seorang keluarga di Versailles yang mempunyai anak perempuannya, dan kedua-dua anak perempuan itu terbang ke Amerika Syarikat dan gadis Perancis tinggal bersama kami selama tiga minggu. Gadis-gadis itu sangat rapat dan tetap menjadi kawan baik melalui keajaiban media sosial.

Musim panas ini, kami akan kembali ke UK. Pemain berusia 14 tahun kami terobsesi dengan The Beatles, tetapi dia hampir tidak mengingati perjalanan Twickenham kami kerana dia hanya enam pada masa itu. Kami tinggal di Oxfordshire, yang merupakan lokasi pusat yang hebat dari mana untuk melawat London, Cambridge, Stratford, Bath, dan banyak lagi. Kami akan menaiki keretapi dalam dua haji ke Liverpool.

Kanak-kanak yang lebih tua kita dewasa kini dan tidak boleh selalu bersama kita hari ini. Tetapi saya harap suami saya dan saya akan terus melakukan pertukaran rumah selama bertahun-tahun yang akan datang, walaupun semua anak-anak kita keluar sendiri.

Pengarang dan anak-anak, Chenonceau, 2017. Foto: Patrick Perkins

Ini semua mungkin dibaca seperti komersil untuk HomeLink, tetapi saya tidak mendapat apa-apa daripada mereka untuk menulis ini. Saya tahu terdapat laman pertukaran rumah lain di luar sana, tetapi HomeLink adalah yang kita kenali dan dipercayai. Sekiranya anda ingin membaca lebih lanjut mengenai pelbagai perjalanan kami, saya sering meringkaskannya dalam siaran siri di blog saya. Apa-apa soalan mengenai pertukaran rumah? Jangan ragu untuk meninggalkan komen, dan saya akan senang menjawabnya.